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Generalidades

NOMBRES
El mono araña de cabeza café tiene muchos nombres que varían según la localidad en donde esté. Es conocido localmente como: mono araña; bracilargo; mono manilargo; mono negro; o mono volador. Mientras que las comunidades de la Costa del Ecuador lo conocen como: los Chachis lo conocen como washu; chuba o waya en la comunidad Awá; jére en Épera; y para los Tsáchila  son we’le.

 En el mundo científico, su nombre es Ateles fusciceps fusciceps. Ateles proviene del griego que significa ausencia del dedo pulgar, haciendo referencia al pulgar atrofiado o diminuto que tienen los monos araña. Mientras que el significado de fusciceps es cabeza oscura.  


DISTRIBUCIÓN Y HABITAT
Ateles fusciceps se distribuye desde el sureste de Panamá hasta Ecuador. Mientras que la subespecie fusciceps se considera que se encuentra desde el río Mira, ubicado en la frontera norte del Ecuador, hacia el suroccidente del país. Posiblemente es una subespecie endémica para el país, aunque no se sabe con certeza si hay poblaciones al sur de Colombia.

¿DÓNDE VIVEN LOS MONOS ARAÑA?

El mono araña de cabeza café habita al norte y centro de la región Costa del Ecuador, en las estribaciones occidentales, dentro de trópicos y subtrópicos húmedos distribuidos entre los 100 y 1700 m de altitud. Habita en parches de bosques grandes y continuos -principalmente en bosques primarios o secundarios antiguos-.
 
Aunque no se han realizado investigaciones a profundidad sobre preferencia y uso de hábitat de la especie, algunas registros muestran que se distribuyen por los estratos más altos del bosque, aunque también se lo puede observar en los estratos medio y el sotobosque, en sitios donde existe una buena conexión boscosa (conexión entre árboles)
 

ECOLOGÍA Y FORMA DE VIDA

Los monos araña se caracterizan por ser vulnerables a los cambios de hábitat. Esto principalmente debido a su gran tamaño  y porque basan su dieta en frutos maduros, lo cual hace que requieran de áreas grandes y bosques sanos para obtener su alimento. El área de vida que ocupa un grupo formado por alrededor de 30 individuos es de 90 a 250 ha y en algunos casos se puede sobreponer ligeramente con otros grupos.
 Los monos araña tienen unos ciclos biológicos muy lentos. Tienen sus primeras crías a los 9 años, paren solo una cría cada 3 años y su período de gestación dura de 226 a 232 días. La madre amamanta a su cría hasta los 16 meses de edad, aunque ésta comienza a alimentarse de comida sólida a partir de los ocho meses. Por lo tanto, la tasa de reproducción en estos monos es muy lenta y sus poblaciones son más lentas en regenerarse.
Se caracterizan por ser principalmente arbóreos pero a veces suelen descender al suelo para beber agua, ingerir minerales, jugar y, en el caso de las hembras, para evitar ataques de los machos.


¿De qué se alimentan­?
 
Se ha observado que son estrictamente frugívoros. Ingieren frutos entre un 55% hasta más del 90% del total de su dieta especialmente eligen los frutos carnosos. Complementan su dieta con otras partes vegetales como hojas, flores, semillas, raíces aéreas, etc. Se han reportado también la ingesta de invertebrados, hongos, madera en descomposición,  barro y termiteros.

¿Cómo se relacionan entre ellos?
La dieta frugívora de Ateles es un factor determinante para su ecología y estructura social debido a que los frutos no se presentan de manera uniforme en el espacio y tiempo dentro de un bosque. Por esto, los organismos que se alimentan de frutos deben adaptarse a las condiciones de la oferta disponible. Este grupo de primates han desarrollado una estrategia para superar este inconveniente adecuando el número de individuos en los grupos de forrajeo según la disponibilidad de frutos en los bosques: a menor cantidad de alimento, se forman grupos más pequeños. Este patrón de agrupación social se le denomina fisión – fusión, en el cual un grupo grande de individuos se puede dividir en diferentes subgrupos que varían tanto en número de individuos como en composición de edades y sexos. Usan esta estrategia para evitar la competencia entre los individuos de un grupo. 
¿SABIAS QUÉ?
Cuando se produce una fusión o reunión del grupo o subgrupos, los  monos araña se abrazan.
¿Te pasa igual cuando te encuentras con tu familia?

¿Cómo reconocerlos en el bosque?
La coloración de su pelaje es negra, marrón, rojiza. Su vientre suele ser más claro, el rostro es oscuro pálido –y se oscurece más con la adultez- y no tiene pigmentación alrededor de los ojos y hocico. Lo que diferencia físicamente machos de hembras se evidencia en el clítoris largo y de coloración rosado pálido de las hembras.
Tiene brazos bastante largos, por esta razón también es conocido como “bracilargo”. Su cola es prensil, y en la parte interna presenta una callosidad. Se caracterizan por presentar un pulgar vestigial o ausente.
 

¿Qué pasaría si los monos araña desaparecen de nuestros bosques?

Sin todos estos beneficios que le dan al bosque poco a poco éste se ve afectado, así como también nosotros, los humanos.
Aquí algunas consecuencias:
-Con la ausencia de los monos araña muchas especies de árboles que dependen de ellos para subsistir no podrán regenerarse.
-Las flores tendrían menos probabilidades de formar frutos.
-Algunas especies que dependen directa o indirectamente del mono araña, se verán afectadas, disminuyendo o aumentando sus poblaciones.
-La alteración de ciertas especies desencadenaría en una alteración de todo el ecosistema.
-Repercusiones en el ser humano. Por ejemplo, se va visto que ciertos predadores que se alimentan de estos monos (como el jaguar (Panthera onca)) se acercan a casas de campesinos en búsqueda de alimento como gallinas o ganado,  generando conflictos entre los animales y el hombre.
-Los beneficios de los recursos del bosque usados por el ser humano, como las especies maderables, se verían mayormente afectados sin la regeneración de especies vegetales que promueven estos primates.

SU IMPORTANCIA EN EL ECOSISTEMA

¿Por qué son importantes los monos araña en los bosques?
La desaparición de los monos araña de cabeza café de los bosques generaría un desequilibrio en todo el ecosistema porque desempeñan un papel vital en la dinámica del bosque. Cumplen un rol muy importante porque son presas, polinizadores, pero sobretodo, son los más eficaces dispersores de semillas.
 
Debido a su gran tamaño y a sus hábitos tienden a moverse grandes distancias dentro del bosque, trasladándose diariamente entre 500 m y 5 km, mientras van dispersando las  semillas de los frutos que consumen.
Varios estudios sugieren que ciertas especies  de familias  de árboles como Moraceae, Cecropiaceae, Myristicaceae y Fabaceae tienen una interdependencia mono araña–árbol. Es decir, que dependen estrictamente de la presencia de esta especie para subsistir.

ESTADO ACTUAL

Actualmente este primate es parte de los 25 primates más amenazados del mundo y es la especie de primate más amenazada de nuestro país. Esta especie es considerada como una especie bandera y un indicador de la calidad de un bosque debido a que es muy sensible a la intervención de hábitat.
Se encuentra en la categoría En Peligro Crítico de extinción (CR) según la UICN y el Libro Rojo de los Mamíferos del Ecuador (2011); además, se le incluye en el Apéndice II de CITES (Convenio sobre el Comercio Internacional de Especies de Fauna y Flora Salvaje Amenazadas).

AMENAZAS
 Los bosques, al igual que las poblaciones de primates de esta región de nuestro país, se encuentran seriamente amenazados por la deforestación y las malas prácticas de agricultura y ganadería.
 
El conjunto de estas actividades humanas han llevado a la pérdida de hábitat, la fragmentación y a una severa reducción del tamaño de la población de este primate. Además, con el incremento de las zonas intervenidas, las especies quedan expuestas a la colonización lo que ejerce una fuerte presión hacia los bosques y las especies que habitan en ellos. Además de ello existe una fuerte presión de cacería, principalmente por parte de comunidades indígenas, lo cual ya ha causado incluso a la extinción local de la especie en algunas zonas.   
 
Todo esto sumado a la historia natural y ecología propia del género de los monos araña que contribuye a hacer un grupo complicado de regenerar y crecer poblacionalmente.
 
Aunque existen estimaciones de la densidad poblacional en algunas localidades, son pocos los estudios realizados sobre la especie razones por las que se desconoce el tamaño de la población en el país. Sin embargo, se considera que es posible que no existan más de 250 individuos adultos.